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Smells Like Teen Spirit è un brano del gruppo alternative rock statunitense Nirvana. È la traccia di apertura e primo singolo del loro secondo album Nevermind pubblicato dalla Geffen Records nel 1991. Composto da Kurt Cobain, Krist Novoselic e Dave Grohl, e prodotto da Butch Vig, il brano ha la tipica struttura strofa-ritornello in cui il riff principale di quattro accordi in chiave di Fa minore è utilizzato durante l'introduzione e il ritornello con un'intensità alternata e dinamica.
L'inaspettato successo che Smells Like Teen Spirit ebbe alla fine del 1991 portò Nevermind in cima alla classifiche all'inizio del 1992, sancendo l'entrata dell'alternative rock nella musica mainstream. Smells Like Teen Spirit è stato il singolo dei Nirvana che ha avuto più successo, raggiungendo la sesta posizione nella classifica Billboard Hot 100 ed entrando nelle Top 10 di vari altri paesi tra 1991 e 1992.
Smells Like Teen Spirit fu acclamato dalla critica e vinse due MTV Video Music Awards per il suo videoclip promozionale, ampiamente diffuso dalle emittenti televisive musicali. La canzone fu battezzata "l'inno dei ragazzi apatici" della Generazione X, nonostante i membri del gruppo si mostrassero a disagio con il successo e le attenzioni che ricevettero da parte del pubblico. Anche dopo la morte di Kurt Cobain Smells Like Teen Spirit è considerata una delle canzoni più importanti della storia della musica rock.
In un'intervista concessa a Rolling Stone il 27 gennaio 1994, il frontman Kurt Cobain ha rivelato che Smells Like Teen Spirit fu un tentativo di scrivere una canzone nello stile dei Pixies, gruppo da lui molto ammirato:
« Stavo provando a scrivere la perfetta canzone pop. Fondamentalmente stavo provando a plagiare i Pixies. Devo ammetterlo. Quando ho sentito i Pixies per la prima volta mi sono sentito così unito a loro che avrei potuto fare parte di quel gruppo o perlomeno di una cover band. Abbiamo usato il loro senso dinamico, essere prima sommessi e tranquilli e poi fragorosi ed energici. »
Cobain non iniziò a scrivere Smells Like Teen Spirit se non poche settimane prima dell'inizio delle registrazioni del loro secondo album Nevermind, nel 1991.La prima volta che presentò il brano agli altri membri del gruppo, era costituito solo dal riff principale e dalla melodia vocale del ritornello, che il bassista Krist Novoselic al tempo liquidò come "ridicola". Di tutta risposta, Cobain fece suonare alla band il riff per "un'ora e mezza". Nel 2001 Novoselic dichiarò che durante quella lunga sessione di prove pensò di rallentare il ritmo e iniziare a suonare la strofa mentre Dave Grohl lo accompagnava con la batteria. Il brano risulta quindi l'unico di Nevermind che accredita tutti e tre i membri della band come autori.
Kurt Cobain trasse ispirazione per il titolo durante una notte dedicata all'alcol e al vandalismo in compagnia della sua amica, nonché cantante principale della band riot grrrl Bikini Kill, Kathleen Hanna che tracciò sul muro della casa di Cobain con la vernice spray la scritta "Kurt smells like teen spirit" ("Kurt profuma di Teen Spirit") con l'intento di ridicolizzarlo. La frase si riferiva ad un deodorante per adolescenti molto in voga all'epoca, il "Teen Spirit", che anche l'ex-ragazza, nonché membro della stessa band di Hanna, Tobi Vail utilizzava. Kurt, che ignorava l'esistenza del deodorante finché il singolo non raggiunse il successo, lo lesse invece come un apprezzamento riferito alla discussione a proposito di anarchia e punk rock che avevano avuto quella sera, concludendo che profumasse ancora di uno "spirito adolescenziale" e "rivoluzionario".
Smells Like Teen Spirit è un brano in chiave di Fa minore, il cui riff principale è costituito da quattro power chord (Fa5–Si♭5–La♭5–Re♭5) eseguiti in una sincope semicroma.Gli accordi sono ottenuti attraverso la sovrapposizione di due tracce con lo scopo di "rendere il suono più potente", come ha dichiarato il produttore Butch Vig.
Sono tracciabili alcune somiglianze con la hit del 1976 More Than a Feeling dei Boston.Cobain stesso ha espresso simili opinioni dichiarando «Era un riff così stereotipato. Simile a un riff dei Boston o a Louie Louie .»
Smells Like Teen Spirit è al nono posto nella classifica delle 500 canzoni migliori della storia stilata da Rolling Stone. Mentre la rivista musicale Kerrang! ha eletto la canzone come il singolo più bello di tutti i tempi (100 Greatest Singles of All Time).La canzone si è piazzata al primo posto tra "Le 100 migliori canzoni degli anni '90" andato in onda su MTV e nel 2003 tra "Le 100 migliori canzoni degli ultimi 25 anni" secondo VH1.
Il videoclip promozionale per Smells Like Teen Spirit fu diretto da Samuel Bayer, sancendo l'inizio della sua carriera come regista. Bayer ha dichiarato di essere stato assunto probabilmente perché le sue riprese di prova erano così scadenti che il gruppo previde che la sua regia avrebbe avuto un'attitudine "punk" anziché "corporativista". Il soggetto è stato ispirato dal film del 1979 Giovani guerrieri (Over the Edge) di Jonathan Kaplan e dal film del gruppo punk Ramones Rock 'n' Roll High School. Girato il 17 agosto 1991 nello Studio 6 dei GMT Studios della cittadina californiana Culver City, il video mostra i membri del gruppo esibirsi nella palestra di un liceo sotto gli occhi degli apatici studenti disposti sugli spalti e accompagnati dai balli di cheerleader sulle cui divise nere è stampato il simbolo anarchico dell'A cerchiata. Lo spettacolo degenera con la rivolta degli studenti che demoliscono il set e il frontman che sfascia la propria Fender Mustang. La distruzione del set catturata dalle scene conclusive del video è il risultato di un malcontento genuino delle comparse, reclutate direttamente dai membri del gruppo attraverso la distribuzione di volantini a Los Angeles i due giorni precedenti. I ragazzi che hanno riempito le gradinate sono stati costretti a stare seduti per numerose riprese durate un intero pomeriggio. Cobain convinse il regista di permettere al gruppo di comparse di "pogare" creando il caos. Cobain disse: «Una volta che i ragazzi cominciarono a ballare dissero semplicemente "Fuck You!" perché erano così stanchi di questa merda tutto il giorno.» Cobain disapprovò la versione finale di Bayer e rimontò personalmente il video, realizzando la versione definitiva che venne diffusa. Una delle aggiunte più importanti di Cobain è stata la breve penultima inquadratura: un primo piano del suo volto dopo che era stato oscurato per la maggior parte del video. Dalla versione finale furono escluse anche le scene di due docenti, uno con un cappello a punta e una lunga bacchetta di legno, l'altro assordato dalla musica che esce da un altoparlante. In un'intervista Bayer fece notare che, a differenza degli artisti con cui ha lavorato successivamente, Cobain non era vanitoso e non si interessava della sua immagine e che "il video possedeva qualcosa che era a proposito di cosa loro erano veramente." Il budget stimato per il video oscilla tra i 30,000 e i 50,000 dollari. Le comparse femminili che impersonano le cheerleader tatuate provenivano da un locale di spogliarello della zona, mentre il bidello è interpretato da Rudy Larosa. La parola "chaka" scritta sulla grancassa della batteria suonata da Dave Grohl si riferisce al nome di un graffiti artist il cui vero nome è Daniel Ramos, la parola "scream" stampata sulla t-shirt si riferisce invece al gruppo hardcore punk Scream di cui Grohl ha fatto parte prima di militare nei Nirvana.
Così come il brano, il videoclip di Smells Like Teen Spirit ricevette un'accoglienza positiva da parte dei critici. David Fricke di Rolling Stone descrisse il video come «il più grande concerto immaginabile». Oltre a piazzarsi al primo posto della classifica dei singoli, il brano raggiunse anche la vetta della classifica dei videoclip redatta da The Village Voice nel 1991. Il video rese il gruppo vincitore delle categorie Best New Artist and Best Alternative Group agli MTV Video Music Awards del 1992. Nel 2000 il Guinness dei primati ha nominato Smells Like Teen Spirit il video più volte mandato in onda da MTV Europe. Negli anni successivi Amy Finnerty, precedentemente parte dell'emittente MTV, ha affermato che il video «ha cambiato interamente il look di MTV» dandole «una nuova generazione a cui vendere». L'emittente VH1 ha considerato il debutto del video come l'ottavo dei "100 Greatest Rock & Roll Moments on TV" facendo notare come il video abbia inaugurato «il rock alternativo come una forza della cultura commerciale e pop». La stessa emittente nel 2001 ha poi messo il video alla quarta posizione della classifica "100 Greatest Videos".
Il video è stato parodiato in Rock This Party (Everybody Dance Now) di Bob Sinclar e da "Weird Al" Yankovic in Smells Like Nirvana, in cui appare Rudy Larosa nuovamente nella parte del bidello. Larosa ha fatto da comparsa anche nel video successivo di Al Yankovic You Don't Love Me Anymore, parodia del video More Than Words degli Extreme, ma ambientato nello stesso set di Smells Like Nirvana.

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