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Biografia

Donald Jay Fagen (Passaic, 10 gennaio 1948) è un cantautore e tastierista statunitense. È il cantante e tastierista degli Steely Dan fin dal loro esordio nel 1971.

Donald Fagen è il cofondatore degli Steely Dan assieme a Walter Becker. I due si incontrarono nel 1967 al Bard College di Annadale-on-Hudson, New York ed iniziarono a suonare insieme in vari gruppi locali. Nel 1969, dopo che Fagen si laureò, si trasferirono a Brooklyn per lavorare come cantautori professionisti. Non ottennero molto successo fino a che non incontrarono Gary Katz il quale, appena assunto dalla ABC Records come produttore, li portò con sé a Los Angeles li fece assumere come autori.

Dopo poco tempo Katz si rese conto che le composizioni di Fagen e Becker erano troppo complesse per gli altri artisti dell’etichetta, allora consigliò loro di formare una propria band. Fondati gli Steely Dan, Gary Katz li fece firmare con l’ABC Records divenendo inoltre il produttore di tutti i loro dischi degli anni settanta.

Nei primi due album Fagen divideva il ruolo di cantante e quello di tastierista con David Palmer poiché era restio a cantare in pubblico a causa di un vero e proprio blocco psicologico. Cosí, anche i brani che sull’album erano cantati da Donald, durante i concerti erano riproposti dalla voce di Palmer. Non appena Gary Katz e Walter Becker si accorsero che senza la voce di Donald le canzoni non sembravano avere lo stesso impatto dal vivo, parlarono con Fagen lo riuscirono a convincere ad assumere il ruolo di unico front man degli Steely Dan. Fagen e Becker maturavano sempre piú la voglia di dedicare maggior tempo alla scrittura e alla registrazione dei brani in studio piú che ai concerti. Cosí, i musicisti che si erano uniti a Donald e Walter per formare gli Steely Dan, lasciarono man mano il gruppo che assunse definitivamente la forma di duo nel 1977 quando diedero alle stampe il loro capolavoro Aja.

Nel 1978 gli Steely Dan si rimboccarono nuovamente le maniche per dare un degno successore al loro sesto album Aja: Gaucho, il disco che ne venne fuori non deludeva affatto le aspettative ma la sua genesi fu funestata da una serie di sfavorevoli eventi, tra cui alcuni problemi burocratici con le etichette discografiche, che fecero sí che l’album venisse pubblicato solo due anni dopo, nel 1980.

Nel giugno del 1981 Donald Fagen e Walter Becker annunciarono che la loro collaborazione artistica sarebbe stata sospesa per riposarsi e dedicarsi ad altri progetti personali. Donald Fagen compose la canzone «True Companion» per il film d’animazione Heavy Metal.

Nel 1982 finalmente Donald uscí con un nuovo lavoro discografico: il celebratissimo The Nightfly. Questo fu il primo album di musica ad essere totalmente registrato in digitale. Oltre a contenere dei brani eccellenti che ricordano molto da vicino gli ultimi due lavori degli Steely Dan, ancora oggi questo disco viene testato per valutare la qualitá degli impianti hi-fi.

Nel 1988 contribuí nuovamente ad una , scrisse infatti il brano «Century's End» per il film Bright Lights, Big City di Michael J. Fox.

Nel 1991, insieme ad artisti del calibro di Michael McDonald, Boz Scaggs e Phoebe Snow, registra dal vivo l’album The New York Rock and Soul Revue Live At The Beacon, dove, oltre ad alcuni suoi pezzi, vengono eseguiti classici quali «Knock On Wood», «At Last», «Drowning In The Sea Of Love» e «Minute by minute».

Donald Fagen continuò nel frattempo a collaborare sia in studio che dal vivo con altri artisti e fu autore inoltre di una serie di articoli per il magazine Premiere.

Nel 1993 si rincontrò finalmente con il suo storico collaboratore Walter Becker. Donald infatti coprodusse il lavoro di Becker 11 Tracks of Whack e Becker a sua volta coprodusse il lavoro solista di Fagen, Kamakiriad.

Da questa ritrovata intesa artistica scaturí un tour per tutta l’America con la successiva pubblicazione dell’album dal vivo Alive in America. Questo straordinario evento riportò definitivamente assieme gli Steely Dan i quali pubblicarono altri due album Two Against The Nature nel 2000 e Everything Musto Go nel 2004.

Nel 2006, nonostante gli Steely Dan continuassero ad esibirsi live, Donald Fagen ha trovato il tempo di scrivere il suo terzo lavoro solista intitolato Morph The Cat, disco musicalmente piú vicino allo storico The Nightfly di quanto lo fosse Kamakiriad.

Morph The Cat ha vinto il Grammy award come “Miglior Surround Sound Album”; ancora una volta questo ambito riconoscimento finisce nelle mani di Fagen e del pluridecorato tecnico del suono Elliot Scheiner.

Lo stile compositivo di Donald Fagen è tanto inconfondibile quanto inclassificabile. Durante gli anni passati a scrivere canzoni per gli Steely Dan con il suo collega Walter Becker, Fagen ha sviluppato una singolare capacitá di accomodare melodie e giri armonici dalla spiccata provenienza nella classica forma .

Le linee vocali sono la cosa che di piú lascia disorientato l’ascoltatore che per la prima volta si imbatte nei lavori di questo artista; sono melodie che ci aspetteremmo venir fuori piú da un o da una che dalla voce di un cantante.

Fagen quasi mai lascia fuori dalle sue orchestrazioni il piano elettrico Fender Rhodes. Gli accordi eseguiti da questo strumento sono spesso proposti sotto forma di voicing che mettono in risalto le dissonanze mentre invece le chitarre ritmiche fanno ampio uso della tecnica dello stoppato.

Ma l’amore di Fagen per il ed in particolare per Duke Ellington viene palesemente fuori negli arrangiamenti di fiati. Veri e propri intarsi curati in ogni minimo dettaglio.

Tutti questi ingredienti sono infine adagiati su di una granitica sezione ritmica in cui, gli incastri di basso e batteria danno saggio di tutti gli insegnamenti della scuola e piú in generale di tutta la dagli anni cinquanta in poi.

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