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Biografia

  • Data di nascita

    21 Agosto 1904

  • Luogo di nascita

    Red Bank, Monmouth County, New Jersey, Stati Uniti

  • Data di morte

    26 Aprile 1984 (età: 79)

William “Count” Baise (Red Bank, 21 agosto 1904 – Hollywood, 26 aprile 1984) è stato un musicista, pianista e direttore d’orchestra statunitense di musica .

Entrambi i suoi genitori erano musicisti. All’inizio si cimentò con la batteria, ma in quello strumento ebbe come rivale un suo amico, Sonny Greer, che poi sarebbe diventato batterista della band di Duke Ellington, cosí passò al pianoforte, di cui ricevette le prime lezioni da sua madre, pianista. Ebbe contatti con altri pianisti di Harlem, in particolare Fats Waller. Prima dei suoi 20 anni aveva già suonato in circuiti vaudeville come pianista solista, accompagnatore e direttore di musica per cantanti blues, ballerini e attori.

Nel 1927 arrivò a Kansas City, accompagnando un gruppo in tour; qui rimase, dapprima suonando come pianista nei cinema di film muti. Nel luglio 1928 si uní ai Blue Devils di Walter Page, che includevano il cantante Jimmy Rushing; entrambi sarebbero stati importanti componenti della band dello stesso pianista statunitense. All’inizio del 1929 lasciò i Blue Devils per suonare con altre due band meno famose. Sempre in quell’anno entrò nella Kansas City Orchestra di Bennie Moten, come fecero dopo poco gli altri membri chiave dei Blue Devils.

Bennie Moten morì nel 1935; la band continuò sotto la guida di Buster Moten ma Count Basie se ne andò poco dopo. Sempre in quell’anno, con Buster Smith e diversi altri componenti della band di Buster Moten, formò un nuovo gruppo di nove musicisti, inclusi "Papa" Jo Jones, Walter Page, Freddie Green ed, in séguito, Lester Young; col nome di Barons of Rhythm diventarono presenza fissa al Reno Club di Kansas City. Fu in questo periodo che assunse il soprannome di “Count”, il Conte, seguendo l’esempio del “duca” Duke Ellington e di Earl Hines.

La trasmissione per radio della musica del gruppo, nel 1936, portò a contratti con un’agenzia di spettacoli nazionale e con la casa discografica Decca Records. Il contratto si fece piú importante e nel giro di un anno la Count Basie Orchestra, come ormai si era chiamata, diventò una delle principali dell’era dello . Tra i solisti si distinguevano Lester Young, Hershel Evans e Jack Washington (sax), Buck Clayton e Harry "Sweets" Edison (trombe), Vic Dickenson e Dickie Wells (tromboni). Suonò al Grand Terrace a Chicago e al Roseland di New York per poi tornare a Chicago, al Ritz Carlton Hotel e infine ancora a New York, nel piccolo club Famous Door. Alla fine degli anni trenta, la band aveva acquisito fama internazionale con pezzi come «One o'clock jump» (1937), «Jumpin' at the Woodside» (1938) e «Taxi War Dance» (1939).

Nel 1939 passò dalla Decca alla Columbia e si spostò sulla Costa Ovest dove ebbe modo di apparire, insieme alla sua band, in cinque film usciti a poco tempo l’uno dall’altro, nel 1943: Hit Parade of 1943, Reveille with Beverly, Stage Door Canteen, Top Man e Crazy House. In quegli anni incise pezzi di successo come «I Didn't Know About You», «Red Bank Blues», «Rusty Dusty Blues». Solisti di spicco, tra gli altri, Buddy Tate, Don Byas, Illinois Jacquet, Arnett Cobb (tutti al sax tenore). In séguito cambiò ancora etichetta passando alla RCA Victor, con cui pubblicò tra gli altri i pezzi «Open the Door, Richard!», «Free Eats», «One O'Clock Boogie» e «I Ain't Mad at You (You Ain't Mad at Me)».

Nel 1950 la popolarità della band era in declino e problemi finanziari costrinsero Count Basie a scioglierla (come furono costrette allo scioglimento tutte le grandi orchestre del tempo, all’infuori di quella di Duke Ellington). Per i seguenti due anni diresse un gruppo con un numero di componenti variabile tra sei e nove; tra i suoi compagni c'erano Clark Terry, Wardell Gray, Buddy DeFranco, Serge Chaloff e Buddy Rich. Una vera e propria band la rimise in piedi nel 1952, con l’aiuto del cantante e suo grande amico Billy Eckstine (per la cui orchestra scriveva gli arrangiamenti a metà degli anni quaranta).

In séguito a numerose registrazioni, in studio e dal vivo, divenne un punto di riferimento del e la sua band una sorta di istituzione e scuola per giovani musicisti, come Frank Foster, Frank Wess, Eric Dixon, Eddie "Lockjaw" Davis (sax), Thad Jones, Joe Newman, Sam Noto (tromba), Al Grey e Jimmy Cleveland (trombone), Sonny Payne (batteria). Nel 1954 compí il primo tour in Europa, arrivando anche in Scandinavia: il cantante della band in questo giro europeo era Billy Eckstine (col quale nel 1959 avrebbe registrato un disco considerato uno classico nell’ambito della storia del , e : Basie and Eckstine Inc., che si avvale degli arrangiamenti di Quincy Jones).

Nel 1958 vinse due premi alla prima edizione dei Grammy Awards, con il suo LP Basie pubblicato dalla Roulette Records. Altre nomination furono ottenute negli anni seguenti da Breakfast Dance (1959), Barbecue (1959), Dance with Basie (1960), Basie at Birdland (1961) e The Legend (1962).

Nessuno di questi dischi vendette moltissimo, in séguito a ciò si dedicò a collaborazioni con diversi famosi cantanti, come Frank Sinatra (avvalendosi in questo caso degli arrangiamenti di Quincy Jones), Tony Bennett (1958/1959), Ella Fitzgerald (1963), Sammy Davis jr. (1965) e Jackie Wilson (1968). Questo suo periodo risultò sgradito agli appassionati di piú integralisti ed alla fine degli anni sessanta tornò a una musica piú in linea con la sua storia.

Nel 1970 registrò l’album Afrique, un disco sperimentale e all’avanguardia che fu nominato ai Grammy Awards dell’anno successivo.

Nei primi anni settanta passò alla Pablo Records, con cui rimase fino alla morte. Di questo periodo sono gli album Basie Jam, Basie and Zoot, Prime Time e The Gifted Ones, con Dizzy Gillespie.

Nel 1976 ebbe un attacco cardiaco che ne interruppe la carriera per diverso tempo e negli anni ottanta dovette esibirsi a volte su una sedia a rotelle. Morí di cancro a Hollywood nel 1984.

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