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Biographie

Le Penguin Cafe Orchestra a été une sorte de libre assemblage de musiciens provenant d'horizons divers, mené par le guitariste, compositeur et arrangeur Simon Jeffes (Sussex, Angleterre, °1949 † 1997). Le groupe a été créé en 1974.

Le Penguin Cafe Orchestra s'est produit et a enregistré des albums pendant 24 ans, jusqu'à la mort de Jeffes en 1997, des suites d'une tumeur au cerveau.

Création et inspirations :
Seul Jeffes et la co-fondatrice du groupe, la violoniste Helen Liebmann furent membres permanents du groupe, les autres musiciens étant recrutés en fonction des besoins des enregistrements et des concerts. Leur style est difficile à définir, mais il est parfois proche de la musique du musicien français Yann Tiersen, avec laquelle il partage un peu de l'exubérance de la musique folk. On y retrouve aussi l'esthétique minimaliste du compositeur américain Philip Glass.

Histoire :
Après s'être lassé de la rigidité de la musique classique et avoir pris conscience des limites du rock, styles qu'il avait tous deux expérimentés, Jeffes s'intéressa à la musique traditionnelle, dans laquelle il décelait une certaine liberté. Il décida donc d'imprégner son travail de la spontanéité et de la spiritualité propre à cette musique.
En décrivant la façon dont l'idée du Penguin Cafe Orchestra lui était venue, Jeffes déclara :
« I was on the beach sunbathing and suddenly a poem popped into my head. It started out 'I am the proprietor of the Penguin Cafe, I will tell you things at random' and it went on about how the quality of randomness, spontaneity, surprise, unexpectedness and irrationality in our lives is a very precious thing. And if you suppress that to have a nice orderly life, you kill off what's most important. Whereas in the Penguin Cafe your unconscious can just be. It's acceptable there, and that's how everybody is. There is an acceptance there that has to do with living the present with no fear in ourselves. »
(ce qui peut se traduire : « Tandis que je prenais un bain de soleil sur la place, un poème apparu dans mon esprit. Il commençait par 'Je suis le propriétaire du Penguin Cafe, je vais te dire des choses au hazard.' Et il me dit combien l'aléatoire, la spontanéité, la surprise, l'inattendu et l'irrationalité sont des choses importantes dans nos vies. Si tu supprimes cela pour avoir un jolie vie bien ordonnée, tu détruis ce qui est le plus important. Tandis que dans le Penguin Cafe, ton inconscient peut vivre librement. C'est accepté là-bas, et c'est ainsi que tout le monde vit. Cette tolérance est liée à notre façon de vivre le présent sans peur aucune en nous. »)
Le premier album, « Music From The Penguin Cafe » sortit en 1976 sur le label expérimental de Brian Eno, Obcure Records, une succursale de E.G. Records. Il comporte des morceaux enregistrés entre 1974 et 1976. Un deuxième opus suivit en 1981, baptisé « Penguin Cafe Orchestra », puis les albums sortirent à un rythme relativement régulier (tout les 1 à 3 ans environ).
Le premier grand concert fut une première partie de Kraftwerk, au Roundhouse à Londres, en 1977. Le groupe enchaîna avec plusieurs tours du monde et se produisit dans de nombreux festivals.
Cette formation restera un cas à part dans l'histoire de la musique du XXe siècle. Elle a su créer, en une vingtaine d'années d'activité, un univers unique, tout à fait personnel, qui a rencontré l'adhésion de nombreux admirateurs à travers la planète. La musique de ce groupe brille par son sens évident de la liberté, ses nombreux possibles, sa grâce et son ouverture vers l'avant-garde, tout en ayant su préserver ses racines anglo-saxonnes (avec parfois même des souvenirs d'un folklore sans âge).

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