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Biography

Combining the musical traditions of Cuba with American rock and jazz, Cuba-born and South Florida-based vocalist and bandleader Willie Chirino helped to create the "Miami Sound" of Salsa music. The composer of more than one hundred songs, Chirino's material has been covered by a lengthy list of artists including Raphael, Ricardo Montaner, Rocio Jurado, Celia Cruz, Oscar D'Leon, Angela Carrasco, Jorge Muniz and Nydia Caro. Chirino's song, "Soy," has been recorded by more than sixty artists including The Gypsy Kings, whose interpretation sold more than four million copies. Chirino also composed and performed the theme songs for Spanish-language television soap operas, "La Zulianita" and "Pobre Diabla."

Chirino has received numerous awards throughout his career. He was named "King" of Miami's Calle Ocho Festival in 1993. Two years later, a section of NW 17th Avenue in Miami was christened "Willie Chirino Way". Chirino received a UNICEF award for his work for children via the Willie Chirino Foundation.

Cuando el adolescente Willy Chirino salio de Cuba, uno entre los 14 mil ninos y jovencitos que llegaron a Miami a principios de los anos 60 a traves de la Operacion Pedro Pan, traia la cabeza llena de ritmos y el alma colmada de musica. El seria musico, a pesar de que su padre, fiscal de la audiencia de Pinar del Rio, esperaba que su hijo estudiara leyes.

Willy Chirino se convirtio en un excelente musico. Cantaba, componia, dirigia su orquesta, grababa. Cada dia conquistaba mas y mas publico.

Chirino tenia "angel". Los cubanos, sobre todo los de Miami, lo consideraban uno de ellos; Willy era un muchacho sencillo, abordable. De esos que "no se detinen"; de los pocos a quienes el exito "no se les va a la cabeza".

Le aplaudian; le querian. Incluso se habia casado con otra popular cantante cubana, tambien "una nina Pedro Pan": Lisette Alvarez. Entonces en el 90, cuando el comunismo se desplomo estrepitosamente en Europa y todos creyeron que en Cuba, !al fin!, saldria nuevamente el sol, Chirino compuso "Nuestro Dia (ya viene llegando"), que desbordo pura emocion de los ojos cubanos mas secos. Y el exilio todo, de Miami a Alaska, de Nueva York al ultimo confin del universo, que cubanos hay hasta en la luna, "adoraron" a ese "muchacho cubano". Y al mismo tiempo rieron con "Mister, don't touch the banana". La musica, mas que nunca, llenaba la vida de Willy Chirino.

El Cambio

Pero las muestras parecen indicar que en la vida de Willy Chirino se ha producido un cambio. Para algunos, sutil; para otros, evidente. ?Quien iba a pensar que en medio de esa alta marea de exitos profesionales, habia en el alma del salsero un rincon que permanecia "inviolado" por el ritmo y la melodia?

"La musica es muy importante para mi; pero hay un lugar en el alma que no se llena con musica; un lugar que la musica no alcanza", dice Chirino. "Ese lugar solo lo colma la satisfaccion derivada de ayudar a un semejante. Lo que se siente al ayudar a un nino, a una familia, no tiene equivalente". Quizas Chirino practicamente lo esta descubriendo ahora, desde hace menos de tres anos. El siempre tuvo fama de ser "un buen muchacho", jamas remiso a tender una mano. Cercano a la Iglesia Catolica, agradecido a la Operacion Pedro Pan y, sobre todo, a su admirado Mons. Bryan Walsh, alma y vida de la Operacion, importante capitulo de la historia de Cuba y del exilio.

Pero la Willy Chirino Foundation es mucho mas que tender eventualmente la mano ante la necesidad: es una entrega al servicio.

"El verdadero proposito, la mision del ser humano, es servir a sus semejantes", dice Chrino convencido y convincente. "Mons. Boza Mas Vidal ha dicho alguna vez que el que no vive para servir no sirve para vivir". Sin embargo, la idea original no contemplaba en realidad esa entrega total. En un principio el plan se relacionaba solo con el arte. La idea habia nacido quizas de una conversacion con Armando Lopez-Salamo, periodista llegado de Cuba a principios de los 90, actualmente editor de la revista Empresa, quien entonces trabajaba con Chirino en cuestiones relacionadas con la musica: los artistas y escritores cubanos recien llegados no tenian apoyo.

Willy Chirino Foundation

A principios de 1994, Chirino iniciaba los pasos para ayudar a los artistas cubanos que estaban llegando a Estados Unidos a tener un nuevo comienzo. "La idea era proporcionar a los escritores, compositores, cantantes, pintores, dramaturgos, que se incorporaban a la democracia y que no tenian un vehiculo para expresarse, una plataforma para exponer su arte", recuerda. Pero pronto empezaron a salir balseros de Cuba en grandes cantidades, y a ser detenidos en la base naval de Guantanamo a partir de agosto.

"Tuvimos que cambiar el rumbo. Habia que ayudar a esa gente, sobre todo llevarles solidaridad, decirles que no estaban solos", cuenta Chirino. En las paredes de las oficinas de la Fundacion Willy Chirino cuelgan grandes fotografias del "salsero" saludando a los balseros en Guantanamo, conversando con ellos, cantandoles. En una de las paredes, un par de remos rudimentarios que alguno de ellos le regalo como recuerdo de su odisea en el mar, ha sido adornado con telas blancas, rojas y azules.

Los balseros de Guantanamo, sobre todo los ninos, marcaron al artista. Algo comenzo a llegar a aquel rincon del alma de Chirino que la musica no habia alcanzado. Donativos a los balseros en Guantanamo, Bahamas, Republica Dominicana, una excursion de balseritos a Disney World, becas para estudiar, oportunidades para familias de celebrar las Navidades, Thankgiving Day, ropas, alimentos, resolucion de problemas para cubanos en Pachacamac, Peru, en donde aun permanece mas de un centenar de familias de aquellos que en 1980 se asilaron en la Embajada de Peru en La Habana.

Las obras de Willy Chirino Foundation son practicamente innumerables. La tragedia de los cubanos es amplia y tiene muchos ramales. La fundacion descubrio uno de los episodios mas dramaticos: los cubanos en terceros paises.

"Los cubanos nos hemos vanagloriado, y con razon, del triunfo cubano. Realmente ha sido asi: somos trabajadores, productivos y hemos alcanzado un nivel economico extraordinario tanto en el sur de la Florida como en otras partes. Pero no se habla de esos otros miles de cubanos que andan regados por el mundo, en la miseria, buscando que comer en los latones de basura, de los ancianos sin atencion medica, de los ninos que no pueden ir a la escuela. Nadie los ayuda, ni los gobiernos, ni entidades publicas o privadas".

Abogados que trabajan voluntariamente con la Fundacion Willy Chirino tratan de ayudarlos brindandoles asesoria legal. Algunos quizas pueden entrar en los Estados Unidos, que es lo que todos persiguen; otros, jamas lo lograran porque no tienen familiares aqui.

Pero la verdadera tragedia, senala Chirino, es la de aquellos en un "limbo legal", los que entraron sin autorizacion en un pais y no se les permite trabajar, ni los ninos tienen derecho a asistir a la escuela. Mas terrible aun aquellos que han llegado a paises que tienen acuerdos de deportacion con Cuba. Viven escondidos porque son perseguidos. Si los sorprenden los deportan a Cuba.

Entre esos paises figuran Jamaica, las Bahamas, Suecia, pais este ultimo al que entraron muchos cubanos que estaban en paises del bloque sovietico cuando el comunismo se desplomo alli.

"Los cubanos en esas naciones viven escondidos en sotanos. Los persiguen muy al estilo de la Gestapo en tiempos de la Segunda Guerra Mundial. Si los capturan los deportan inmediatamente a Cuba. Algunos nos han dicho que prefieren morir que regresar a Cuba", cuenta Chirino. Los casos son referidos a Willy Chirino Foundation por familiares o amigos. Hace unos meses Chirino se reunio con el Presidente de la Republica Dominicana, Lionel Fernandez, y mas recientemente, el 6 de febrero, lo hizo la directora ejecutiva de la fundacion, Gisela Hidalgo. Gestionan visas para esos cubanos, no solo alli, sino en otros paises como Venezuela, Peru y Ecuador.

"Queremos lograr que esos cubanos puedan entrar legalmente en un pais, tener permiso de trabajo y llevar una vida normal. Esa es nuestra funcion basica en estos momentos", dice Chirino.

Las obras de la fundacion continuan siendo innumerables… y costosas. Para traer a Miami a un nino aquejado en Cuba de una extrana enfermedad que le impedia respirar, fue necesario enviar un avion a Cuba. Fue atendido en el Jackson Memorial Hospital de Miami.

"La primera vez en 20 anos que se lograba algo como eso", dice Chirino. La fundacion esta construyendo una escuela en Republica Dominicana, envio un cuantioso donativo a Colombia cuando se produjo en tiempos recientes un fatal deslizamiento de tierras; el ultimo diciembre, se enviaron cuatro mil juguetes a Nicaragua.
Y ya esta en proceso una segunda fundacion, Willy Chirino Inner City Foundation, para ocuparse de asuntos de la comunidad. "Es que son muchos los dramas, las tragedias. A fines del ano pasado, una cubana que hacia solo seis meses que estaba aqui, trajo de Cuba a su hijita de ocho anos. Tres semanas mas tarde, el 24 de diciembre, trato de envenenarla. La mujer dijo que estaba deprimida porque no podia comprarle a la nina un juguete por Navidad".

Chirino visito a la pequena en el albergue en donde habia sido colocada; era para ninos afro-americanos. Nadie hablaba espanol alli. Otro nino traido de Cuba por su padre quiere regresar a Cuba: el padre se embriaga constantemente y lo golpea.

"Entonces a uno se le rompe el alma viendo tanta tristeza", subraya Chirino. Willy Chirino Foundation ha celebrado dos galas en los dos ultimos anos. Las mesas se vendieron a $1.500, $2.500, $5.000 y hasta $15.000. La orquesta de Chirino y artistas amigos actuaron gratuitamente. Asistieron numerosas personalidades de la television y del mundo empresarial. Entre las dos se recaudaron $385.000. En mayo de este ano se celebrara una tercera gala en New Jersey.
"Tenemos empresas como la Chevrolet que cada ano nos ha donado $75.000 y el patrocinio de otras empresas y hospitales que han hecho considerables aportaciones", relata Chirino.

Los propietarios de un elegante edificio de Miami Beach ceden gratuitamente el local para las oficinas de la fundacion; otros han proporcionado un almacen para las donaciones de alimentos y ropas.

"Muchisima gente ayuda. Tenemos muchos voluntarios. Aqui solo cobran sueldo las dos secretarias y la directora ejecutiva, porque ellas dedican todo su tiempo a la fundacion y tienen familias a las cuales deben atender. Todos los demas trabajamos gratis", explica.

Willy Chirino esta colmando ese "rincon del alma que la musica no alcanza". "El que logra descubrir que la mision del ser humano es servir, y lo cumple, colma su vida espiritual, se acerca mas a Dios. Servir lo pone a uno en contacto con Dios, no a nivel de oraciones, o de visitar templos, sino de actuar de la manera que yo creo que El, en su grandeza, quiere que actuemos", manifesto el musico.

Chirino dice ver a Dios de una manera "algo diferente". No visualiza a un Dios "arrogante" que necesita que le esten "adulando", sino a un Dios que nos juzga y nos aprueba por nuestra manera de tratar a los demas seres: padres, hermanos, hijos, amigos, animales, y al medio ambiente. Es decir, Dios nos juzga por el amor que somos capaces de dar.

Piensa tambien que "todo en la vida tiene un proposito" ideado por Dios y que todo es en fin de cuentas, para beneficio de la humanidad, aunque de momento no nos lo parezca.

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