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Biografia

I Simply Red sono un gruppo soul-pop britannico che fu fondato nella prima metà degli anni '80 da Mick Hucknall e tre ex componenti del gruppo Durutti Column.

I fondatori del complesso originale erano:

* Mick Hucknall (voce), nato l'8 giugno 1960 a Manchester (UK)
* David Fryman (chitarra)
* Tony Bowers (basso), nato il 31 ottobre 1952
* Chris Joyce (batteria), nato l'11 ottobre 1957 a Manchester (UK)
* Fritz McIntyre (tastiere), nato il 2 settembre 1956 a Birmingham (UK)

si aggiunsero in seguito:

* Tim Kellett (fiati), nato il 23 luglio 1964 a Knaresborough (UK)
* Sylvan Richardson (chitarra), sostituì Fryman.

Ispirato da un concerto dei Sex Pistols a Manchester nel 1976, lo studente d'arte Mick Hucknall decise, all'età di 15 anni di affrontare la carriera di esecutore musicale; nel giro di pochi anni si cimentò per la prima volta in questo ruolo, cantando in un gruppo Punk chiamato The Frantic Elevators. Hucknall cercò di persuadere diverse etichette locali a pubblicare il materiale degli Elevators, tuttavia il giovane gruppo si scisse nel 1984; il loro unico successo è stato l'ultimo singolo: Holding Back the Years.

Capendo che la sua potente voce poteva ancora essere fonte di grandi fortune, Hucknall assunse il suo primo manager, Elliot Rashman, che aveva grande entusiasmo per le potenzialità di Hucknall. Agli inizi del 1985 avevano già creato un gruppo composto da musicisti di alto profilo, componendo brani che interessarono diverse major discografiche. Adottarono il nome Simply Red (nomignolo di Hucknall che denota il colore dei suoi capelli, le sue preferenze calcistiche al Manchester United nonché le sue tendenze politiche) e sottoscrissero un contratto con l'etichetta Elektra. Cominciarono immediatamente a provare e ben presto registrarono, e, nonostante la band fosse già delineata, questo periodo finì con l'essere piuttosto turbolento: diversi artisti che contribuirono allo sviluppo dei Simply Red furono ripagati con insuccessi, e si generarono sentimenti di amarezza e di rivalsa, che in alcuni casi regalarono ad Hucknall la reputazione di operatore spietato.

Il gruppo esordisce con Fritz McIntyre alle tastiere, Chris Joyce alla batteria, David Fryman alla chitarra e Tony Bowers al basso. Il loro primo singolo fu Money's Too Tight (To Mention) nel 1985, una Top 20 delle hit britanniche e soprattutto una Top 5 in Italia; questa canzone è una cover del brano soul dei Valentine Brothers uscito l'anno prima. La sua potenza vocale e la sua energia elesse i Simply Red come gruppo da tenere sotto osservazione. Dopo l'uscita del singolo e del relativo video, Mick licenzia Fryman. Entrano nella band Tim Kellett (tastierista, trombettista, percussionista), ex turnista dei Durutti Column, e il chitarrista Sylvan Richardson.

Una successiva serie di flop (Come To My Aid UK #66, Holding Back The Years UK #56, Jericho UK #53) fu arrestata un anno dopo, quando Holding Back the Years, un riarrangiamento del brano dei vecchi Frantic Elevators, arrivò al numero 1 della US chart. Fu poi ripubblicata anche in Gran Bretagna e questa volta raggiunse il #2. Subito i Simply Red furono incoronate star, ed il loro album del debutto, Picture Book (1985), fu su tutti gli scaffali dei negozi di musica del globo. L'immagine di Hucknall come ultimo Oliver Twist, con un bastone da passeggio, maglione di lana ed un berretto di stoffa a coprire una "scopetta" sregolata di rossi capelli fu abbastanza distintivo, ma presto sembrò inappropriato per il disco di platino che seguì. Per il tour vengono arruolati il sassofonista Ian Kirkham e la corista Jenatte Sewell.

Per il secondo album, Men and Women (1987), fu adottato uni stile più sobrio, cappelli a bombetta e completi colorati rimpiazzarono il look da straccione. Anche la musica cambiò, con l'introspezione sociale commentativa del loro debutto rimpiazzata da una sonorità soul funky ed audace. Fu in questo periodo che Hucknall divenne un target per la stampa popolare, la quale piombando sulle suggestive parole della hit The Right Thing, liquidò le sue sortite amorose in pochi, violenti articoli, tracciando i primi segni di un'immagine dell'artista come uno spaccone libertino. A dispetto della cattiva stampa, e della cruenta critica, Men and Women vendette abbastanza per tenere la band a galla. Ci furono però dei cambiamenti nella line-up: a metà anno il chitarrista Sylvan Richardson lascia la band e viene rimpiazzato da Aziz Ibrahim che resterà solo un anno. Lo si può vedere nel video live girato in Brasile per il singolo I Won't Feel Bad agli inizi del 1988. A sua volta sarà poi sostituito da Heitor Teixeira Pereira (Heitor TP) a luglio di quell'anno. Anche la corista Janette Sewell andrà via proprio nello stesso periodo.

Prima di iniziare i lavori sul terzo album, Hucknall prese una decisione: mettere tutta in un album musica di qualità mirata alla massa piuttosto che continuare l'infruttuosa via della credibilità. Nell'album A New Flame (1989) le sonorità dei Simply Red diventano morbide e classiche, perfettamente illustrate dalla cover del brano di Harold Melvin If You Don't Know Me By Now, che divenne la numero 1 nelle chart degli Stati Uniti d'America ed uno dei singoli più ascoltati al mondo in quell'anno. Dopo questo tipo di successo, il punto di non ritorno venne oltrepassato. Hucknall cominciò ad essere ripreso con le più belle donne e corteggiato dalle celebrità di Hollywood, ed i Simply Red si ritrovarono fermamente al posto di superstar. La corista del tour è Dolly James e resterà fino al concerto di chiusura del marzo 1990 in Inghilterra che poi uscirà in video col titolo Let Me Take You Home. Curiosa l'assenza nel video del singolo A New Flame di Heitor T. Pereira.

Nel 1991, Hucknall si dichiarò un cittadino europeo ed ammise finalmente che i Simply Red fossero essenzialmente un progetto solista. Infatti non ci pensò due volte a licenziare il batterista Chris Joyce per rimpiazzarlo con il programmatore Gota Yashiki nel marzo di quell'anno; stessa cosa toccò al bassista Tony Bowers che pochissimo tempo dopo fu tolto dalla formazione per essere sostituito da Shaun Ward che il produttore Steve Levine aveva conosciuto anni prima per un lavoro con gli Everyday People. Sorte positiva invece nei confronti del sassofonista Ian Kirkham che viene fatto entrare come membro ufficiale, dopo essere stato solo un collaboratore di studio e di tour dal 1986. Per il lungo tour entrano le coriste Dee Johnson e Myllenda Lay. Mick produsse il suo successo più articolato e ben formato della sua carriera con Stars (1991), un album sul quale Hucknall perfeziona l'arte di mascherare i testi politici in maniera tale da evitare di alienare i suoi fan più apolitici (Wonderland, una delle ballate all'interno dell'album, per esempio è un attacco nascosto a Margaret Thatcher). Stars fu l'album più venduto sia in Inghilterra che in Europa negli anni 1991 e 1992, anche se -paradossalmente- fu il loro ultimo album popolare negli Stati Uniti d'America.

Due lunghi anni di tour e promozione seguirono Stars, ma i Simply Red tornarono più forti che mai nel 1995. Della formazione del precedente album restano solo Ian, Heitor, Fritz e la corista Dee. Tim Kellett lascia nel 1994 per creare una sua band, gli Olive. Gota Yashiki si interessa al suo lavoro solista e Shaun Ward si dedica alla produzione. Il duo giamaicano più famoso al mondo, Sly Dunbar e Robbie Shakespeare, sostituisce questi ultimi due alla batteria e al basso come ospiti speciali per l'album Life, anche se per il tour arrivano Velroy Bailey, Steve Lewinson e la corista Sarah Brown, che affianca Dee ricoprendo il ruolo lasciato vacante da Myllenda Lay. Il loro singolo Fairground, stabilì nuovi record per radio anche prima della sua emissione sul mercato, divenendo di fatto la band numero 1 in Inghilterra. L'album vendette più di un milione di copie solo in Gran Bretagna, facendone il quarto album più venduto dell'anno dopo appena dieci settimane nei negozi. Nel 1996 esce il Greatest Hits con il singolo Angel featuring Fugees. Heitor e Fritz lasciano per proseguire progetti solisti.

Nel 1997 esce Night Nurse, una vecchia canzone di Greg Isaac che vanta il featuring di Sly & Robbie. Blue (1998) conferma il #1 nella chart inglese ed è essenzialmente un album di cover e contiene anche due tentativi di ammodernamento di The Air That I Breathe, originariamente un singolo degli Hollies. La produzione è nelle mani del trio AGM, Andy, Gota e Mick. Questo album infatti segna il ritorno di Gota Yashiki alla batteria e alla programmazione ed anche l'entrata di Andy Wright che aveva collaborato alla produzione di Life nel 1995. Della vecchia formazione restano Ian Kirkham, Dee Johnson e Sarah Brown. Alle chitarre arrivano Kenji Suzuki e Mark Jaimes, alla tastiera (insieme ad Andy) Tim Vine, al basso Wayne Stobbart ed ai fiati John Johnson (fratello di Dee), Chris De Margary, Kevin Robinson e Colin Graham. L'album vende bene in U.K. ma a causa della mancanza di materiale nuovo, perde un pò d'interesse a livello europeo, sebbene i singoli Say You Love Me, The Air That I Breathe, Ghetto Girl e To Be Free riscuotano buoni consensi ovunque.

Love and the Russian Winter esce a fine 1999 e sebbene sia un album valido non ottiene il consenso sperato. Prodotto nuovamente da AGM, arriva al #6 della chart inglese e vengono estratti due singoli soltanto, la cover Ain't That A Lot Of Love e la dolce Your Eyes, che rappresenteranno l'album nel The Spirit Of Life tour. Del gruppo non fanno più parte Colin Graham e Tim Vine, andati via per altri impegni alla fine del Blue Tour. Nel 2000 esce la compilation It's Only Love, best di canzoni d'amore che arriva solo al #28 in U.K.

Dopo 4 anni di assenza ecco che nel 2003 tornano con qualcosa di nuovo. Il singolo Sunrise tratto da Home, porta nuovamente i Simply Red in auge sia a livello d'interesse sia a livello di vendite commerciali. L'album arriva al #2 in U.K. e contiene alcune cover ma anche brani originali scritti da Mick e dal gruppo stesso. Bellissima la scelta di far uscire come secondo singolo Fake ma nella versione remixata non presente nell'album che la rende ancora più intrigante e ballabile. You Make Me Feel Brand New viene scelto come terzo singolo per fine anno e Home come quarto nella primavera successiva. Il gruppo va in tour per due anni e ottiene enorme successo e grandi riconoscimenti. Il concerto di Taormina del 24 luglio 2003 viene ripreso per il DVD Live In Sicily. L'album vede nella sua completezza realizzativa i seguenti musicisti: Mick Hucknall, Ian Kirkham, Gota Yashiki, Dee Johnson, Chris De Margary, Kevin Robinson, John Johnson, Mark Jaimes, Andy Wright, Dave Clayton, Steve Lewinson, Kenji Suzuki, Sarah Brown. Andy partecipa solo in veste di collaboratore, in quanto lascia la band per altri impegni. Terminate le registrazioni vanno via sia Mark che Gota per gli stessi motivi. Questi tre torneranno però in futuro come collaboratori. A sostituire Gota entra Pete Lewinson, fratello di Steve e a sostituire Andy arriva Dave Clayton. Wayne Stobbart aveva lasciato già la band prima della registrazione dell'album ed era tornato Steve Lewinson. Nel 2005 tornano con Simplified, una collezione dei loro classici riarrangiati acusticamente, che comprende anche il nuovo brano Perfect Love, #3 in U.K. ed il doppio singolo Something Got Me Started/A Song For You, che però non entra in classifica. La band è la stessa dell'Home tour:

Mick Hucknall, Sarah Brown, Dave Clayton, Chris De Margary, Dee Johnson, John Johnson, Ian Kirkham, Pete Lewinson, Steve Lewinsom, Kevin Robinson, Kenji Suzuki.

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