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Le groupe est formé en 1987 à Chicago (Illinois) par l'association de Billy Corgan, James Iha et D'Arcy Wretzky. Initialement, le groupe joue avec une boîte à rythmes et évolue dans un registre new wave, jusqu'au recrutement de Jimmy Chamberlin. Le nom du groupe a été trouvé par Billy Corgan, qui lors d'un rêve aurait entendu cette phrase : « Joe Strummer is a drank and smashing pumpkins ».
Le groupe sort en 1991 son premier album, Gish (en référence à l'actrice de cinéma muet Lillian Gish), qui est complètement éclipsé par l'album Nevermind de Nirvana.
C'est leur second opus sorti en 1993, Siamese Dream, qui les place parmi les grands groupes de rock des années 1990. L'album affirme déjà la puissance et la délicatesse de la musique et des textes de Billy Corgan qui caractérisent l'ensemble de l'œuvre du groupe. Cet album est généralement considéré comme leur chef-d'œuvre. Comme pour "Gish", il est enregistré sous la houlette de Butch Vig, qui multiplie les effets de style, comme l'overdub. Cela est particulièrement remarquable pour la chanson "Soma". Siamese Dream est suivi de Pisces Iscariot en 1994, un album à diffusion plus confidentielle, composé de faces B.
La popularité grandissante du groupe provient en partie de son leader Billy Corgan, décrit comme un parfait mégalomane et laissant peu de place aux autres membres du groupe : on dit que toutes les pistes de guitare et de basse de Siamese Dream ont été enregistrées par Corgan, reléguant James Iha et D'Arcy Wretsky au rang de spectateurs. Il semblerait que le groupe ne fonctionne correctement que sous une pression permanente.
La consécration vient avec Mellon Collie & The Infinite Sadness en 1995, qui à l'instar du White Album des Beatles ou de The Wall des Pink Floyd, deviendra l'un des double-albums les plus vendus au monde dans l'histoire du rock. 5 singles en seront issus : Bullet With Butterfly Wings, Tonight, Tonight, Zero, Thirty-Three et 1979. Ces 5 maxis sont regroupés dans un coffret qui sort en 1996 sous le nom The Aeroplane Flies High, d'une qualité surprenante pour une collection de B-sides.
Cependant, pendant la tournée de 1996, le claviériste Jonathan Melvoin meurt d'une overdose d'héroïne. Jimmy Chamberlin, lui, échappe de peu à la mort, mais son implication dans cette affaire lui vaudra d'être exclu du groupe par Billy Corgan. D'une manière générale, les drogues dures faisaient partie du quotidien du groupe, et Billy Corgan en avait assez.
Le départ de Jimmy Chamberlin marque un tournant dans le style musical du groupe qui sort Adore en 1998, où le songwriting s'oriente vers des sons plus électroniques et expérimentaux. Bien que l'album conserve la même qualité d'écriture que les autres opus, il est un semi-échec sur le plan commercial.
En 2000, après le retour de Jimmy Chamberlin derrière les futs, D'Arcy quitte le groupe en plein enregistrement de Machina. Elle est remplacée sur scène par Melissa Auf Der Maur, une connaissance de Billy Corgan, qu'il avait présentée en 1995 à son amie Courtney Love, pour remplacer dans Hole, la bassiste Kristen Pfaff, décédée en 1994.
Machina/The Machines of God sort en 2000 après la réintégration de Jimmy Chamberlin dans le groupe. Les Smashing Pumpkins reviennent à un son plus rock, et Billy Corgan réalise avec cet album son désir de « concept album ». Devant le refus de Virgin de commercialiser l'album suivant, Machina II/The Friends & Enemies of Modern Music est distribué en 25 exemplaires dans l'entourage de Billy Corgan avec l'instruction de partager l'œuvre sur Internet au format MP31.
Les Smashing Pumpkins se séparent le 2 décembre 2000 après un dernier concert au Metro à Chicago, la même salle où ils avaient entamé leur carrière 13 ans auparavant.
Billy Corgan commence à rédiger l'histoire des Smashing Pumpkins dès ce jour, notamment par le biais de son blog.
Avec Jimmy Chamberlin, il fonde le groupe Zwan qui enregistrera un unique album en 2003, qui recevra un accueil poli. En 2005 Billy Corgan enregistre un album solo.
En 2005, Billy Corgan publie une page dans le Chicago Tribune pour annoncer son intention de reformer les Smashing Pumpkins.
Le 21 avril 2006, le site officiel du groupe annonce que les Smashing Pumpkins sont officiellement reformés et qu'ils vont procéder à l'enregistrement d'un nouvel album dès cet été (C'est officiel, les Smashing Pumpkins sont actuellement en train d'écrire des chansons pour leur futur album, le premier depuis 2000. Aucune date de sortie n'a été fixée jusqu'à maintenant, mais le groupe prévoit d'enregistrer cet été). Il n'est pas certain que James Iha soit de cette reformation, D'arcy Wretzky encore moins.
Au début du mois d'août 2006, le site officiel est mis à jour et nous annonce que les Smashing Pumpkins sont désormais en studio afin de préparer leur premier album depuis 7 ans. En outre, nous y apprenons que le producteur Roy Thomas Baker (Queen, The Cars, The Darkness) s'occupe de ce nouvel opus. Les 18, 20 et 26 octobre, Jimmy Chamberlin, a posté sur le site Myspace du groupe, trois messages débutant ce qui semble apparaître comme un "journal de bord" de l'enregistrement studio du nouvel album. Il y annonce notamment que la collaboration avec le producteur Roy Thomas Baker a été "non seulement un honneur, mais la meilleur expérience musicale jamais vécue par ". Les Smashing Pumpkins semblent désormais travailler avec le producteur Terry Date.
17 Décembre 2006, Les Smashing Pumpkins prévoient de refaire leur retour sur scène dans quelques festivals européens cet été.
Le 8 février 2007, sur leur site, les Smashing Pumpkins annoncent la date de sortie de leur sixième album (officiel) : "ZEITGEIST", prévu pour le 07 Juillet 2007 (remarque : la date peut se noter 07-07-07).
Le 29 mars 2007, le groupe annonce par sa mailing liste officielle que leur premier concert depuis la reformation aura lieu au Grand Rex, Paris, le 22 mai 2007.
Le 8 avril 2007 Le suspense est levé, James Iha ne fait pas partie des plans de reformation des Smashing Pumpkins. L'intéressé a déclaré qu'il n'avait pas parlé à Billy Corgan depuis des années, qu'il élaborait en ce moment un nouvel album solo, ainsi qu'un label indépendant. Ginger Reyes (basse) et Jeff Shroeder (guitare) pourraient faire partie du nouveau line-up, bien qu'il n'y ait pour l'heure aucune déclaration officielle.

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