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Biographie

Les Compagnons de la chanson sont issus d'un groupe vocal français né au début de l'Occupation, durant la Seconde Guerre mondiale, en 1941. D'abord connus sous le nom des Compagnons de la Musique, ils deviennent en février 1946 les Compagnons de la chanson, réduits à huit membres, Paul Catrin, le neuvième élément pressenti, ayant choisi de ne pas quitter la formation de leur mentor et formateur Louis Liébard.

Après des débuts sur scène où ils interprétaient de vieilles mélodies françaises empruntées au folklore (Perrine était servante), c'est en 1944, alors qu'ils sont encore sous la tutelle de Louis Liébard chez les Compagnons de la Musique qu'ils connaissent un premier succès et qu'ils rencontrent Édith Piaf à l'occasion d'un gala à Paris.

En 1946, ils enregistrent avec Edith la chanson Les trois cloches du compositeur suisse Jean Villard, (plus connu sous le pseudonyme de Gilles), qui deviendra un succès international et les révèlera au grand public grâce à un arrangement superbement réussi par Marc Herrand. Encouragés et soutenus par Édith Piaf, Les Compagnons de la chanson adoptent un répertoire plus jeune et partent avec celle-ci en tournée aux États-Unis. A leur retour en France, ils obtiennent un succès phénoménal qui va leur permettre de parcourir le monde. Les succès s'enchaîneront durant les années 1950, 1960 et 1970 que la paire Calvet-Broussolle fera encore fructifier, s'orientant davantage vers des mélodies grand public comme : Vénus (1959), Bras dessus bras dessous (1960, Si tous les oiseaux (1961)… qui seront souvent issues d'airs en provenance d'Amérique du Sud.

Le groupe a dès le départ été très vite composé de neuf membres. Si Paul Buissonneau, Marc Herrand et Jean Albert ne sont restés que quelques années, la formation qui reste la plus connue du grand public comportait :

Jo Frachon (né à Davézieux le 14 août 1919, décédé le 10 février 1992), basse ;
Guy Bourguignon (né à Tulle en 1920, décédé à Paris le 31 décembre 1969), basse ;
Jean Broussolle (né à Saint-Vallier le 2 février 1920, décédé le 28 avril 1984), baryton ;
Jean-Louis Jaubert (né à Mulhouse le 29 août 1920), basse ;
Hubert Lancelot (né à Lyon le 11 septembre 1923, décédé à Paris le 7 mars 1995), baryton ;
Fred Mella (né à Annonay le 10 mars 1924), ténor ;
Jean-Pierre Calvet (né à Orgon le 12 mars 1925, décédé 16 février 1989), ténor ;
René Mella (né à Annonay en 1926), ténor ;
Gérard Sabbat (né à Lyon en 1926), baryton.
Malgré ces changements au cours des années, ils demeureront toujours neuf jusqu'à la mort de Guy Bourguignon en 1969, refusant alors d'un commun accord de remplacer leur ami. Le 31 Décembre 1972, le compositeur Jean Broussolle quittant le groupe lors d'un "Grand Echiquier" de Jacques Chancel fort émouvant, c'est Michel Cassez né en 1931, plus connu sous le nom de Gaston, ex-musicien de Claude François et animateur de Midi-trente (avec "l'amiral") qui le remplacera.

Ils enregistreront successivement chez Columbia/Emi, Polydor, CBS, Sonopresse et Philips.

En plus du chant, chacun des membres a eu un rôle particulier à remplir pour le bon fonctionnement du groupe, ce qui a permis à la formation de garder une belle harmonie. Quant à leur succès et au rôle important qu'ils ont joué dans la chanson française, signalons qu'ils sont passés à quatre reprises à l'Olympia et sont demeurés cinq mois à l'affiche de Bobino en 1962, 3 mois en 1966, 1 mois en 68,70 et 73. C'est après leur première tournée américaine en octobre 1947 qu'ils se sont tournés vers une plus grande présence sur les scènes du monde (Etats Unis, Angleterre, Brésil, Moyen-Orient, Japon…).

C'est en Décembre 1980 qu'ils ont décidé de faire leurs adieux, avec un dernier triomphe en 1983, à l'Olympia. Un dernier concert sera donné le 14 Février 1985 au pavillon Baltard de Nogent-sur-Marne.

L'homogénéité de cette formation vocale ne saurait faire oublier le fait qu'elle était composée de personnalités souvent brillantes individuellement : Fred Mella, le soliste ; Marc Herrand, arrangeur de talent de plusieurs des grands succès de la formation (Les Trois cloches, Mes jeunes années écrite en ce qui concerne la musique en collaboration avec Charles Trenet, Moulin Rouge avec Georges Auric, etc.) ; Jean-Pierre Calvet, parolier ; Jean Broussolle également arrangeur de qualité de la plupart des chansons du répertoire des Compagnons et compositeur de beaucoup de leurs succès et Jean-Louis Jaubert enfin, qui faisait fonction de véritable directeur du groupe. Sans oublier Nino Nardini, lui aussi arrangeur de talents (Sur ma vie, de Charles Aznavour) ; et l'apport de plusieurs autres grands noms de la chanson comme Gilbert Bécaud ou Henri Salvador ;

Parmi les autres grands succés : La Marie, Le prisonnier de la tour, Les cavaliers du ciel, Le galérien, Alors raconte, Si tous les gars du monde, Tom Dooley, Si tu vas à Rio, Allez savoir pourquoi, Le marchand de bonheur, Verte Campagne, Le bleu de l'été, Roméo, Le Mexicain, Kalinka, Cheveux fous et lèvres roses, La longue marche, Les aventuriers, La mamma, Les comédiens, Le chant de Mallory, Mon espagnole, La Costa Brava, La chanson de Lara, Le sous-marin vert, Le temps des étudiants, Ce bonheur-là, Comment va la vie, La licorne, Je reviens chez nous, La petite Julie, Tzeinerlin, Le coeur en fête, Au temps de Pierrot, Parle plus bas, Les couleurs du temps, la chorale, La grande dame, Doux c'est doux, La mouche, La gymnastique, Ce n'est pas un adieu.

Pour les sketches musicaux trés visuels : Le cirque, Les tourlouroux, Les jumelles de marine, Jour de fête en Louisiane, Les Ecossais, Le baron Gontran, Les perruques, Les tyroliens, L'homme-orchestre, Vive la fête au village.

Au total, ce seront plus de 350 titres gravés, 50 inédits, 300 concerts par an, etc… quatre années en commun avec Edith Piaf. Ils enregistreront également avec elle la chanson d'un dessin animé de Walt Disney : " La boite à musique " : Alice Blue Bonnet et Johnny Fedora. De multiples tournées au Canada, Japon, Israel, Etats-Unis, Liban, Syrie, Brésil, Russie, Afrique, Angleterre, Belgique, Italie, Suisse, Allemagne etc… Un film avec Edith Piaf : " 9 garçons… un coeur " , une opérette de Broussolle et Van Parys avec Jean Lefebvre " Minnie Moustache ". En 1954, pour le compte de Radio-Luxembourg, ils effectuent sous chapiteau une longue tournée de plus de six mois. Ils suivront le Tour de France 1959 avec un concert à chaque ville-étape. Sans oublier les nombreuses émissions télévisées et radiophoniques comme le Palmarès des Chansons, Télé Dimanche, Tête de bois et tendres années…

En 2002, une place des Compagnons de la Chanson a été inaugurée à Lyon, dans le quartier du Point du Jour à proximité de l'endroit où une prestigieuse épopée avait commencé sous la direction de Louis Liébard. De nombreux fans venus des quatre coins de France, et même de Suisse, étaient là pour applaudir leurs idoles. Vous trouverez dans les liens plusieurs sites consacrés à ces immenses vedettes du music-hall qui figurent parmi les plus gros " faiseurs " de disques de l'époque du microsillon. Les admirateurs ou "amis des Compagnons" sont restés très actifs et l'un d'entre eux, Christian Fouinat, a publié chez Decal'Age productions Editions, un ouvrage hommage aux Compagnons de la Chanson qui complète les nombreuses biographies déjà éditées parmi lesquelles celles d'Hubert Lancelot, de Fred Mella, de Marc Herrand, ouvrages auxquels s'ajoutent ceux de Gaston, de Jean-Pierre Calvet et de Paul Buissonneau. Cet ouvrage a fait l'objet d'une présentation au public lyonnais le 1er décembre 2007. Va suivre à l'automne 2008 toujours aux Editions Decal'Age Productions un ouvrage de référence sur les Compagnons de la Musique et le début de cette magnifique épopée. Un répertoire grand luxe devrait lui succéder qui verra le jour également en 2008 aux Editions de la Tramontane à Montpellier. D'autres manifestations dont un « Mémoire de la Chanson Française » prévoyant une rencontre de certains Compagnons avec leurs fidèles sont d'ores et déjà prévues.

Depuis 1986, Fred Mella poursuit sa carrière en solo et son frère René Mella participe de temps à autre avec son nouveau groupe " Les Copains d'Accord " à quelques tournées. Ce qui leur a valu à l'un comme à l'autre d'enregistrer de nouveaux CD. Il en est de même du dernier Gaston M. Cassez qui se produit encore avec son Jazz Band.

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